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El betún o bitumen es una mezcla de líquidos orgánicos altamente viscosa, negra, pegajosa, completamente soluble en disulfuro de carbono y compuesta principalmente por hidrocarburos aromáticos policíclicos.

El betún es la fracción residual (el fondo) resultante de la destilación fraccionada del petróleo. Es la fracción más pesada y la que tiene el punto de ebullición más elevado. No debe ser confundido con el asfalto (al que a veces se llama betún de Judea o judaico, pero que es una mezcla de minerales y betún) ni con el alquitrán (que se obtiene de la destilación destructiva del carbón y es químicamente diferente).

El betún también es el nombre genérico con que se designaba al producto de la destilación seca de los pinos.

La mayoría de los betunes contienen azufre y varios metales pesados como níquel, vanadio, plomo, cromo, mercurio y también arsénico, selenio y otros elementos tóxicos. Los betunes pueden lograr una buena conservación de plantas y animales, que forman fósiles en las rocas.

Usos

En el pasado, el betún se usó para impermeabilizar barcos, e incluso como un recubrimiento en construcción. Es posible que la ciudad de Cartago ardiera fácilmente debido a extensivo uso del betún en su construcción.

La mayoría de los geólogos cree que los depósitos de betún hallados en la naturaleza están formados a partir de los restos de antiguas algas microscópicas y otros restos orgánicos. Estos organismos murieron y sus restos fueron depositados en el lodo del fondo del océano o lago donde vivían. Bajo el calor y la presión de las profundidades de la tierra, los restos fueron transformados en materiales tales como el betún, querógeno y petróleo.